Veggie: El proyecto de la NASA que está asentando las bases de la agricultura espacial

Desde 1971 la humanidad lleva probando a cultivar diferentes especies vegetales en el espacio. Hace unos meses comenzó una nueva fase del proyecto Veggie de la Nasa.

¿Sabes lo que es el Proyecto Veggie? Desde hace unos años, la Agencia Espacial estadounidense (NASA) está llevando a cabo en la Estación Espacial Internacional (ISS) un proyecto, que pretende que en un futuro la humanidad pueda abastecerse de verduras y hortalizas en el espacio para las posibles nuevas misiones extraplanetarias.

Proyecto Veggie de la NASA.

Proyecto Veggie de la NASA.

El 10 de Agosto del 2015, en la Estación Espacial Internacional, los astronautas Kjell Lindgren, Kimiya Yui y Scott Kelly tendrían el privilegio de entrar en los anales de la historia gracias a la primera cata gastronómica vegetal de la humanidad en el espacio. El trio de astronautas pudo degustar la primera recolección espacial de lechugas íntegramente creadas fuera de nuestro planeta. Por sus comentarios, parece que eran muy sabrosas.


Los experimentos sobre cultivo de vegetales en la estación no cesan, y más, habiendo obtenido ya las primeras cosechas. Hace unas pocas semanas por ejemplo, la astronauta Peggy Whitson recolectó las primeras coles chinas en la quinta cosecha aeroespacial de la NASA.

Peggy Whitson guardando unas muestras de las coles chinas cosechadas en la ISS.

Peggy Whitson guardando unas muestras de las coles chinas cosechadas en la ISS.

Actualmente el jardinero oficial encargado de todos los experimentos de cultivo es el astronauta Shane Kimbrough con el apoyo y el monitoreo desde la tierra del Kennedy Space Center de la NASA.

Nueva fase del proyecto Veggie

Desde el 25 de octubre del año pasado, el proyecto Veggie ha comenzado una nueva fase. Dado que ya han obtenido resultados con los que cimentar las bases de la agricultura espacial, ahora están centrados en el aumento del rendimiento de estos pequeños cultivos que hasta ahora se han estado realizando.

Coles chinas cultivadas en la ISS.

Coles chinas cultivadas en la ISS.

Para ello en enero comenzaron ya a utilizar la técnica hortícola del “cut and come again” que consiste en cortar selectivamente algunas partes del vegetal para que el resto siga brotando y creciendo de nuevo. Tanto las últimas lechugas, como las coles chinas están siendo cultivadas con esta técnica, creciendo simultáneamente por primera vez en la estación.

En el mismo marco de esta fase, también se esperan 2 novedades. En los próximos meses se pretende enviar un nuevo módulo a la ISS con el que se enviará un nuevo sistema de cultivo para Veggie que permitirá que los astronautas además de proveerse de nuevos materiales, tengan más espacio.

En este nuevo módulo, es donde se pretende realizar la segunda novedad. El nuevo cultivo que se llevará a acabo en la estación pretende realizar un experimento con la ‘madre’ vegetal del modelo genético de todas las plantas de la tierra llamada Arabidopsis, ya que será la muestra perfecta para realizar estudios genéticos sobre cómo funcionan los vegetales en el espacio. En palabras de una de las encargadas desde la tierra de estos proyectos para la Nasa, Anna Lisa Paul explicó:

“Con estos experimentos obtendremos información clave sobre cómo las plantas ajustan sus fisiologías y necesidades al crecer en un contexto alejado de su experiencia evolutiva”

Hay que tener en cuenta que este tipo de experimentos están enfocados en el desarrollo de las investigaciones previas para diseñar las próximas misiones que pretende la NASA. De sobra es sabido que el gobierno estadounidense pretende ser el primero en poner un pie en Marte sobre la década del 2030. Esto evidentemente requerirá que los componentes de las tripulaciones que se envíen por el espacio tengan la autonomía suficiente como para abastecerse de alimento por si mismos.

Antecedentes y experimentos previos

El sistema de cultivo Veggie llegaría a la ISS en abril de 2014, pero no sería la primera vez que se intentara cultivar allá arriba. La agricultura espacial lleva décadas proyectándose y diseñándose.

En 1971 se podría decir que es donde encontramos de verdad el primer cultivo de una especie vegetal en el espacio. En la primera estación espacial que orbitó la tierra, la rusa Salyut, los cosmonautas Vladislav Volkov y Viktor Pasayev hicieron germinar unas semillas de lino, llegando a obtener 4 brotes.

Los cosmonautas rusos fallecidos: Georgi Dobrovolski, Vladislav Volkov y Viktor Pasayev.

Los cosmonautas rusos fallecidos: Georgi Dobrovolski, Vladislav Volkov y Viktor Pasayev.

Lamentablemente este experimento no pudo aportar apenas datos ya que la nave en la que emprendieron el viaje de vuelta de la estación explotó en su reentrada en la atmósfera e impidió que se pudieran estudiar en tierra las muestras de estos brotes.

La agencia espacial rusa después de esto también tuvo varios experimentos más sobre cultivo que de momento ha tenido bastante parados.

Hasta 2012 no se volvería a ver florecer una planta ‘extraterrestre’. En este caso sería un girasol, a manos del astronauta Don Pettit, de la NASA.

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